25 jaar trainen, trainen en nog eens trainen

Geschreven door Kenneth Smit redactie, 20 januari 2013

“Nee, nee dat lijkt me helemaal niet zinvol.” Kenneth Smit laat aan duidelijkheid niets te wensen over als ik hem vraag of ik ook persoonlijke zaken aan de orde kan stellen. Kenneth Smit: “Niet interessant en het voegt niets toe. Dit bureau bestaat dit jaar 25 jaar, laten we het daar over hebben.” Deze stelligheid blijkt in de praktijk mee te vallen en na verloop van tijd vertelt hij enthousiast hoe hij van een Rotterdams straatjochie, trainer werd. Van trainer, mededirecteur van het grootste bureau in de Benelux dat overal in de wereld actief is. Een gesprek met een vriendelijke man die autoriteit uitstraalt: type rechtdoorzee.”

Kenneth Smit

We zitten in het voormalige woonhuis van Kenneth Smit. Het is tegenwoordig het hoofdkantoor aan de Welschapsedijk in Eindhoven. Kenneth: “Mijn vrouw en ik zijn in 1987 samen in Geldrop begonnen met dit bureau. Het was crisis, net als nu. We hadden verwacht dat het zeker twee jaar zou duren voordat er een volwassen trainingsbureau op de rit zou staan maar het was binnen een half jaar raak. We hadden duidelijk een gat in de markt te pakken. 25 jaar later hebben we 80.000 mensen getraind.”

Waar kwam het besluit vandaan om een trainingsbureau te beginnen?

“Dat weet ik nog precies. Het idee is ontstaan toen ik op 22-jarige leeftijd mijn eerste training kreeg. Ik was verkoper bij een bedrijf in kopieermachines in Rotterdam. Ik dacht dat ik een hele Piet was. In de training kwam ik erachter dat ik het volkomen verkeerd deed. Maar ik zag ook de zwakke plek in de training die ik kreeg. Teveel gericht op kennisoverdracht. Dan kun je net zo goed een boekje lezen: ‘Hoe word ik een goede verkoper’. Daar kom je geen steek verder mee. Ik bedacht destijds in al mijn eigenwijsheid dat ik zelf trainer wilde worden maar dan beter. Van mijn 22ste tot mijn 34ste ben ik bezig geweest met voorbereiden.”

Waaruit bestond die voorbereiding?

“Ik moest eerst de nodige werkervaring opdoen. Ik vond dat ik op directieniveau gefunctioneerd moest hebben voordat ik voor mezelf kon beginnen. Uiteindelijk ben ik commercieel directeur bij twee bedrijven geweest. Naast economie heb ik ook psychologie gestudeerd. Psychologie als achtergrondstudie want ik ben een bètaman en bij mij moet alles zo rationeel mogelijk zijn.”

Zijn trainingen rationeel?

“Nou en of! Onze trainingen zijn bijna wiskundig. Dat is het nieuwe ervan. Ik benader een gesprek op een mathematische manier. Het zijn modellen die lijken op een strategisch schaakspel. De kunst van het ‘schaken’ moet je je eigen maken. Het moet een vaardigheid worden die past bij je persoonlijkheid, taalgebruik en non-verbale communicatie. Tegelijkertijd moet je leren om rekening te houden met degene die tegenover je zit. Dat doe je door de goede vragen te stellen en niet zomaar wat in het luchtledige weg te kletsen. Aanbodgericht je winkeltje verkopen, werkt niet. Je moet het zo zien: 20 % van het werk tijdens de training is uitvinden, in de spiegel kijken, zelfreflectie en zelfinzicht krijgen en de overige 80 % is doen. Wat je hebt geleerd, toepassen in de dagelijkse praktijk. Het mag geen trucje worden, je moet het je eigen maken.”
Kenneth slaat regelmatig met zijn hand op tafel om zijn woorden kracht bij te zetten: ”Dat betekent oefenen, oefenen, oefenen. Trainen, trainen en nog eens trainen.”

Kenneth Smit is het grootste trainingsbureau van de Benelux. Bent u ondernemer of trainer?

“Nou, eigenlijk allebei. Het is een combinatie van. Niet of/of maar en/en.” Lacht:“Ik ben ondernemer tegen wil en dank geworden. Maar ik ben verantwoordelijk voor mijn eigen daden en ik werk graag, het is mijn grootste hobby. Voorheen lag de verhouding anders en was ik vooral trainer en een beetje ondernemer. Nu hebben we honderd zelfstandige franchise trainers in dienst. Stuk voor stuk professionals met veel ervaring op hoog niveau. Ze doorlopen bij ons een opleiding van acht jaar. Verder begeleiden wij ze in het schrijven van programma’s en bijvoorbeeld bij marketing. Eens per jaar komen alle trainers twintig dagen terug voor scholing. Maar goed, om op je vraag terug te komen: ik geef zelf ook nog trainingen.”

Als ondernemer bent u succesvol. Bent u ook een goede trainer?

“Ik vraag altijd feedback en wat ik dikwijls terugkrijg is: ‘Je bent direct, geen flauwekul en je hebt me veranderd’. Trainingen bij ons gaan over de praktijk. Ik weet wat er speelt want ik verdiep me zorgvuldig in een klant. Dat kan een bedrijf zijn, een stichting, een ziekenhuis of een gemeente. Overal waar een TL-balk hangt, is onze business. Bij aanvang van de training informeer ik bij deelnemers wat ze verwachten. Veel werknemers hebben vaker trainingen gehad en zeggen dat ze gestuurd zijn en moéten deelnemen. Dikwijls denken ze dat ze alles al hebben gehad. Maar na twee dagen trainen hoor je dan opeens een ander geluid: ‘Dit is totaal anders dan we gedacht hadden of ik heb veel nieuwe dingen geleerd’. Weet je wat het is? Het onderwerp hebben ze misschien eerder gehad maar het wordt bij ons op een andere manier gebracht. Dat is het verschil. Ik leer mensen open vragen stellen, gesloten vragen goed te gebruiken. Ik leer ze structuur aanbrengen in een gesprek en ik leer ze nadenken, ook over de effecten van hun handelen. Als ik een verkoper tegenkom die bij ons een training heeft gevolgd dan haal ik die er binnen een minuut uit. Ze hanteren een bepaalde methodiek tijdens een gesprek en communiceren op een betere manier.”

Jullie ontwikkelen de trainingen zelf. Waar halen jullie de onderwerpen vandaan?

“We hebben een aantal mensen in dienst die zich bezighouden met het ontwikkelen van nieuwe trainingen. De input komt uit het veld, van de klant. Van hen horen we waar de problemen liggen. Daar zoeken wij een antwoord op en sluiten zo aan bij de ontwikkelingen in de markt. We hebben bijvoorbeeld pas een training opgezet voor persoonlijke vaardigheden voor bedrijfsopvolgers. Een maatwerktraining voor kroonprinsen en –prinsessen in het familiebedrijf. Daar bleek behoefte aan te zijn. Al met al hebben we daarvoor twee jaar research gedaan. We gaan niet over een nacht ijs. Het moet goed zijn.”

Als je terugkijkt of de afgelopen 25 jaar. Zijn de mensen die trainingen volgen, veranderd?

“Ja zeker. Mensen zijn veranderd en wij passen onze manier van trainen daar op aan. We leven in een ik-tijdperk. Heel duidelijk. Vroeger deden werknemers nog wel eens iets uit loyaliteit voor een werkgever. Nu nauwelijks meer. Mensen zijn meer op zichzelf gericht; vinden dat ze ‘recht hebben’ op van alles. De wereld is harder geworden. Mijns inziens is dit het gevolg van de jaren zestig en zeventig. Ik zou niet terug willen naar die tijd maar het moet wel anders. Je ziet het ook terug in de manier van zakendoen in Nederland. Twintig jaar gelden was het ‘not done’ om meteen over een order te beginnen. Eerst socializen, kopje koffie drinken, informeren naar vrouw/man en kinderen. Tegenwoordig gaan we direct over tot de orde van de dag. Meteen spijkers met koppen slaan.”

Wat vond u van mijn vragen?

“Daar heb ik eerlijk gezegd niet zo op gelet. Misschien had je nog explicieter kunnen vragen waarom onze trainingen zo goed zijn?”

En?

“Ha ha, zet de recorder maar even uit. De concurrent leest mee.”